Rubens avait les moyens de vivre comme les princes qui constituaient sa principale clientèle. Mais en avait-il le temps ? Le fait est qu’il s’établit, passé la cinquantaine, dans un château à Elewijt près de Bruxelles et de la cour, avec sa jeune épouse Hélène Fourment, sans négliger toutefois son entreprise à Anvers, le grand atelier de peinture capable d’exécuter les commandes les plus grandes pour les plus grands du monde de l’époque.

Il menait au moins deux carrières à la fois, artiste mais aussi diplomate des Habsbourg. Son ambition était de ramener la paix dans les anciens Pays-Bas et par extension dans l’Europe de l’Ouest. Travail patient qui prenait beaucoup de temps. Mais Rubens était capable de peindre rapidement, là où Velasquez, un autre peintre de cour, était réputé pour sa lenteur. Il s’entourait, de plus, des meilleurs collaborateurs qu’il pouvait trouver.

On découvre aujourd’hui le père de famille, une dimension rare chez les artistes de l’époque. Les portraits de ses deux épouses, Isabella Brant et Hélène Fourment, ne révèlent pas uniquement un sentiment, mais aussi une sensualité. C’est surtout le cas pour Hélène, qu’il peignit couverte d’une petite pelisse. Ce tableau est resté à Vienne à cause de la structure inhabituelle des panneaux de bois (Rubens faisait parfois des économies de bouts de chandelle, ici de bois).

Il fit le portrait de ses enfants, parfois une esquisse, mais aussi des tableaux terminés. On retrouve l’esprit de sa maison dans le portrait d’Isabelle Brant par Van Dyck, en tenue et assise devant le portique baroque. La qualité de ce portrait fait penser que le jeune Van Dyck l’offrit peut-être au maître au moment de partir en Italie, en signe de reconnaissance. Et un autre collaborateur, Philip Fruytiers, fit le portrait des quatre enfants et des deux bonnes. Rubens mentionne leurs noms dans ses lettres : Anneken et Adriaenken. Un véritable esprit de famille !

Rubens privé
La Maison Rubens
9 – 11 Wapper
2000 Anvers
Jusqu’au 28 juin
Du mardi au dimanche de 10h à 17h
www.rubenshuis.be

Fruytiers, Portret van 4 kinderen, Royal Collection

Fruytiers, Portret van 4 kinderen, Royal Collection

Pierre Paul Rubens, Portrait de Clara Serena Rubens, 1616, Liechtenstein

Pierre Paul Rubens, Portrait de Clara Serena Rubens, 1616, Liechtenstein

Van Dyck, Isabella Brant, National Gallery Of Art

Van Dyck, Isabella Brant, National Gallery Of Art

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